The Just Shall Live by Faith in What?


Breakthrough! “The just shall live by faith” (Rom. 1:17 KJV). Famously, Martin Luther awoke spiritually and theologically when he realized that justification came by faith, not works. He grasped Paul’s words: “For therein is the righteousness of God revealed from faith to faith: as it is written, the just shall live by faith” (Rom. 1:17 KJV).

Where is this “written”? In Habakkuk 2: “Look at the proud! Their spirit is not right in them, but the righteous live by their faith” (Hab. 2:4 NRSV).

Let’s look at this verse in context. God used it to bring Luther to full trust in God’s provision through Jesus Christ, rather than in his own efforts—to rest in God’s grace. This is key; the heart of the matter.

In context however, “the just shall live by faith” has also a larger meaning.

Write the Vision!

In chapter one, Habakkuk asks God some tough questions. Then he says, “I will keep watch to see what he will say to me, and what he will answer concerning my complaint.” And God does answer: “Write the vision; make it plain on tablets, so that a runner may read it. For there is still a vision for the appointed time; it speaks of the end, and does not lie” (Hab. 2:2-3).

A “vision” for an “appointed time” when God will fulfill his redemptive purposes. How is this accessed now? By faith! (Hab. 2:4).

Next question: What is this vision? God answers explicitly: “The earth will be filled with the knowledge of the glory of the Lord, as the waters cover the sea” (Hab. 2:14 — one of Wesley’s favorite verses).

God’s Plan for History (Hab. 2)

In the midst of the plagues, troubles, and violence that Habakkuk decries in chapter one, God says: I give you a larger, longer-term vision for “the appointed time” (vs. 3). It is sure and certain. The “proud” will not see it, by the righteous will claim it by faith.

God will first bring judgment upon oppressors “because of human bloodshed, and violence to the earth, to cities and all without live in them” (vs. 8, repeated in vs. 17). But the time is coming when “the earth will be filled with the knowledge of the glory of the Lord, as the waters cover the sea”—a promise found also in that great messianic, kingdom-of-God passage, Isaiah 11 (Isa. 11:9); suggested also in Zech. 14:8-9.

Three key points here:

1. God has a plan for all of history in which he will judge evil and bring his peaceable kingdom in fullness.

2. We may not see evidence of this now, but we are to trust fully in God’s promise.

3. Habakkuk is to live now in this hope and promise—to live by faith in the sure promises of God, and act accordingly.

How does Habakkuk respond? In worship: “The Lord is in his holy temple; let all the earth keep silence before him” (vs. 20). He then prays a remarkable prayer (chapter three). He is now living by faith!

Habakkuk does not know the full promise of the Messiah, of course. He cannot foresee how God will work out his salvation plan through the incarnation, life, death, resurrection, and ongoing reign of Jesus Christ.

He doesn’t know the means, but he knows the end. And that is certain, for God says so. It is based on God’s covenant promise.

Martin Luther was right of course to say that justification is by faith in Jesus Christ. But the full meaning of Habakkuk 2 is that God’s people are to live and act now by faith in the entirety of God’s kingdom promises. More than personal justification is at stake.

Live Now by Faith

The just shall live by faith. Faith in what? In the sure promises of God, made real to us now through Jesus Christ by the Spirit and the Word.

Living by faith means living in and living out the assurance that “the earth will be filled with the knowledge of the glory of the Lord, as the waters cover the sea,” rather than expecting a final escape to heaven. It means acting by faith and in faithfulness to make this happen. It means trusting fully in Jesus Christ for our salvation and doing those kingdom-of-God works “which God prepared beforehand to be our way of life” (Eph. 2:10).

The Bible promises the full reconciliation of heaven and earth; the healing of all creation. The New Testament calls this “the renewal of all things” or “universal restoration” (Acts 3:21, depending on the version); or the reconciliation of all things on earth and in heaven through Jesus Christ (Col. 1:20). This is the kingdom of God in fullness; the earth being “full of the knowledge of the Lord” (Isa. 11:9).

“Those who wait for the Lord shall inherit the land” (Ps. 37:9; cf. 37:11, 22, 34). “The righteous shall inherit the land, and live in it forever” (Ps. 37:29). No surprise then that Jesus says, “Blessed are the meek, for they will inherit the earth” (Mt. 5:5).

Faith Brings Hope and Action

The just live by faith. Not faith in faith. Not faith in ourselves or our works or devotion. Not faith in the Bible itself, as holy book. Not faith in right doctrine. Not faith in the cross or any other object. The just live by faith in the sure promises of God, made real in us through Jesus Christ by the power of the Holy Spirit.

This is what it means to trust Jesus Christ for our and the world’s salvation.

If we have faith in Jesus Christ, we also have the faith of Jesus that God will fulfill all his kingdom promises. So we are called to be faithful to that calling and act out our hope in ways that make us fruitful precisely in the fulfilling of that hope. We see this in Jesus himself, both our Savior and our example.

In light of God’s promise through faith, and our commitment to live out that faith, we end up where Habakkuk did: “The Lord is in his holy temple; let all the earth keep silence before him” (Hab. 2:20).

The just live by faith in what? In Jesus Christ and in God’s promise that “the earth be filled with the knowledge of the glory of the Lord, as the waters cover the sea.” In context, faith here relates to “the vision,” which explicitly is a vision for the fulfillment of God’s purposes (2:14)—the kingdom of God in fullness.

A gentle reminder, then. I do not live by faith in Jesus Christ solely for me-focused personal salvation. I live also by faith in God’s promise for the healing of all creation.

So Jesus-followers become not only believers for our own salvation, but workers for and “trusters” in the full coming of the kingdom of God on earth.



International Representative, Manchester Wesley Research Centre in Manchester, England. Formerly professor of the history and theology of mission, Asbury Theological Seminary (1996-2006); Professor of Wesley Studies, Tyndale Seminary, Toronto, 2007-2012. Has taught and pastored in São Paulo, Brazil; Detroit, Michigan; and Chicago, Illinois. Dr. Snyder's main interest is in the power and relevance of Jesus Christ and his Kingdom for the world today and tomorrow. Works include The Problem of Wineskins, Community of the King, and most recently, Jesus and Pocahontas: Gospel, Mission, and National Myth.


  1. […] Tanto me gustó leer esta columna que la comparto con ustedes. Muchas veces he oído hablar de “el justo por la fe vivirá” de Romanos 1 de una forma que más parece “el justo por la fe no morirá”, a la vez como con una especie de alivio y de desapego de la realidad: “qué bueno que me salvé de todo lo malo, ahora sólo tengo que esperar irme al cielo”. Seguro que algunos de ustedes también. Pero en la visión de Pablo y Habacuc (en la visión biblico-profética del mundo y el futuro) tener fe no es simplemente creer en las cosas que “hay que creer” bajo pena de muerte, sino realmente vivir la vida plenamente comprometido/a con una visión del mundo y trabajando para que esa visión se haga realidad: el reino de Dios en la tierra como en el cielo. Howard Snyder es un destacado docente y teólogo, ex profesor del Tyndale Seminary, Canadá, y del Asbury Theological Seminary, EE.UU. Autor de numerosos libros, ha enseñado y pastoreado en São Paulo, Detroit y Chicago. Enlace original (en inglés) aquí. […]

  2. Cordial saludo: Encontré este comentario y libro en Internet. Les envío el mensaje completo que contiene las direcciones donde pueden descargar el libro. Tiene una visión de la biblia totalmente nueva, se asombrarán con esta forma de ver las cosas. espero puedan leer español. A continuación copio el mensaje.

    Respetados Señores:

    He leído con atención sus conceptos. En las direcciones de Internet que aparecen al final de este mensaje, podrán descargar gratuitamente el libro “Apocalipsis: el drama Bíblico del mundo de los muertos”. En este libro podrán encontrar una explicación clara de “….. el significado de la última cena o primera pascua cristiana. Cuando el pueblo de Israel celebró su primera pascua antes de salir de Egipto, al comer el cordero estaban aceptando la promesa de EL DIOS DE ISRAEL de un ungido, representado por ese cordero, que libraría la creación del yugo de las tinieblas, Al comer el cordero en la ultima cena o primera pascua cristiana Jesucristo, EL HIJO DE EL DIOS DE ISRAEL, declara y acepta que EL es ese cordero que fue prometido. A partir de ese momento la pascua dejo de ser el recordatorio de una promesa y pasó a ser la celebración del cumplimiento de esa promesa. Quien no coma el cordero de la pascua cristiana aceptando y teniendo fe que Jesucristo, EL CORDERO COMO INMOLADO, es ese cordero o ungido prometido y que EL libró de las tinieblas la creación, entonces no vivirá. Porque es Jesucristo, EL HIJO DEL HOMBRE, quien luego de su triunfo sobre las tinieblas, fue convertido en el portador de la luz en la creación y le fue dado todo poder sobre los cielos y la tierra. Quien no tenga fe en que esta promesa ya fue cumplida por Jesucristo, EL HIJO DEL HOMBRE, no podrá ser habitado por Jesucristo, EL HIJO DE EL DIOS DE ISRAEL, y por tanto no será salvado, porque Jesucristo o la luz no habitará en ÉL y permanecerá en tinieblas..,,,,” Este libro explica el mensaje oculto de la Biblia desde el Génesis hasta el Apocalipsis, tratando además temas como los que se describen a continuación:

    Año 1517, es derramada la primera copa de la ira postrera cuando Martín Lutero publicó sus 95 tesis y a partir de ese momento todos aquellos que recibieron la marca de la bestia, en sus frentes y su mano derecha empezaron a cubrirse de llagas pestilentes. Año 1815, es derramada la segunda copa de la ira con la caída del imperio Francés de Napoleón, el mar de aguas murió, y todos los reinos que en él vivían murieron con él. Hoy son solo cadáveres implorando a sus súbditos que los dejen existir un día más, como ocurre con el reino español, el reino británico y el reino Vaticano. Año 1914, es derramada la tercera copa copa de la ira, y los ríos o pueblos se convirtieron en sangre al empezar la gran guerra: la primera y la segunda guerra mundial, en venganza por la sangre de los justos derramada durante los últimos 2000 años.

    Este año 2015, ha sido derramada la cuarta copa de la ira postrera según el Apocalipsis. Esto hace que nos encontremos en el desdén del cataclismo final, que nos llevara al “Final de los tiempos”, que ya está a la vuelta de la esquina: el nuevo diluvio, uno mas devastador que el primero, porque con él será destruido este mundo, y surgirá una nueva era de luz, verdad y justicia bajo el imperio de la luz, de Jesucristo, EL JINETE DEL CABALLO BLANCO y el reino de Sión. En el libro “Apocalipsis: el desenlace del drama bíblico del mundo de los muertos” encontrará una explicación clara de por qué ya estamos viviendo el final de los tiempos. Ademas, este libro le explicará claramente la Biblia desde el Génesis hasta el Apocalipsis permitiendo entender que significado tiene la creación narrada en el Génesis, quien fue Adán y que es Eva, quien es Moisés y quien es Jesucristo, EL HIJO DE EL DIOS DE ISRAEL, que significado tiene el pueblo de Israel dentro del plan de la creación, que momento de la profecía del Apocalipsis estamos viviendo, quien es Pedro El romano, el hombre de pecado anunciado por el apóstol Pablo, y porqué será destruido dentro de poco, cual es el futuro de la humanidad y cuantos años solares faltan para el juicio del trono blanco, el juicio final, según El Apocalipsis, entre muchas otras preguntas que la humanidad no ha podido responder hasta hoy, y que son aclaradas en este libro.

    El libro podrá descargarlo gratuitmanete en:

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